La métamorphose de la grenouille

Austin-Healey Sprite Frogeye

© Classic & Sports Car / Tony Baker

Est-ce que modifier une Frogeye pour qu’elle atteigne 190km/h en détruit la personnalité ? Pour le savoir, Simon Charlesworth compare trois versions très différentes.

Dès l’instant où l’Austin-Healey Sprite « Frogeye » (« yeux de grenouille ») est apparue en 1958, elle a attiré l’attention de préparateurs comme WSM, Speedwell et Sprinzel. Conçu par Healey à la demande du président de BMC Leonard Lord, ce petit roadster en acier était destiné à combler le vide laissé dans la gamme par l’arrêt de la MGTF1500.

Pour lui permettre de rester attractive et bon marché, elle reprenait de nombreuses pièces provenant des Austin A35 etMorris Minor. Pour cette semi-monocoque dessinée par Gerry Coker, les contraintes de budget éliminaient les vitres descendantes, les poignées de portes extérieures et même la porte de coffre. Mais le constructeur réalisait parfaitement le potentiel sportif de sa dernière-née, et BMC et Healey offraient une large gamme de pièces spéciales comme arbres à cames compétition, culasses polies, doubles carburateurs SU 11/4, pistons haute compression, boîtes de vitesses à rapports rapprochés, radiateurs d’huile, freins avant à disques et barres antiroulis.

Mais aujourd’hui, le respect de l’état d’origine est un sujet qui déchaîne plus que jamais les passions. Pour certains, il est parfaitement légitime de transformer une voiture imparfaite pour en faire ce qu’elle aurait dû être dès le départ. Pour le puriste, en rectifiant un défaut de conception ou de construction la voiture, vous en modifiez la personnalité. Pour alimenter le débat « respecter ou modifier », nous avons réuni trois Frogeye très différentes. La voiture bleue, de 1958, a été rapatriée d’Afrique du Sud et elle est complètement d’origine, avec sa carrosserie telle qu’elle était en sortant des usines d’Abingdon. La rouge, de 1960, a été légèrement modifiée pour participer aux rallyes FIA et la blanche, de 1959, a connu une transformation importante pour en faire une voiture offrant des performances beaucoup plus élevées.

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