L’origine d’une grande saga

Swift-Swallow SS1

© Classic & Sports Car / Tony Baker

Swallow a essuyé de nombreuses critiques en passant des sidecars aux voitures de sport mais, comme le rappelle Giles Chapman, la Swift et la SS1 préparaient le chemin pour les futures Jaguar.

Pour une voiture remarquable, belle et significative, la SS1 a essuyé au fil des ans des insultes qui ont entamé sa réputation. Simplement parce que son pavillon bas et son long capot rappelaient la ligne audacieuse du coupé Bentley Speed Six de Woolf Barnato, la SS1 a été jugée comme une « Bentley d’escroc ».

Il y a eu d’autres sobriquets méprisants : « La Bentley de Wardour street » [rue du quartier de Soho, à Londres], car la voiture plaisait aux individus louches travaillant dans le cinéma et qui habitaient Soho ; et « sportive d’opérette » était une pique à la relative mollesse de la SS1 en rallye, et à sa capacité à décrocher des prix aux concours d’élégance qui suivaient.

Mais peut-être le plus cruel a-t-il été un titre du Daily Express, du 9 octobre 1931 : « Présentation d’une voiture de « rêve », conçue par 22 vendeurs. » Vendeurs ? Quelle mépris ! Les lecteurs de la classe moyenne supérieure ont sans doute avalé leur thé de travers en lisant : « Les vendeurs étaient unanimes sur un point, l’apparence est aujourd’hui le meilleur argument de vente. « Donnez-nous une voiture qui ait l’air de valoir 1 000 £, mais qui n’en coûte que 300, et la vie sera plus facile ! » »

Avec le temps, la sévérité des jugements sur la SS1 s’est atténuée, mais le lancement de la voiture est révélateur des attitudes des différentes catégories d’automobilistes. A la fin des années 20, ceux qui étaient habitués à considérer la possession d’une automobile comme une exclusivité réservée à une élite voyaient d’un mauvais œil sa diffusion se généraliser. Le président pouvait s’offrir un châssis coûteux et le faire habiller d’une élégante carrosserie, mais il considérait comme un affront que le chef comptable puisse souhaiter la même chose.

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