Mercedes Simplex

Les origines de l'espèce

© Classic & Sports Car / Mercedes-Benz Classic

La ville de Nice est presque aussi importante que celle de Stuttgart dans l’histoire de Mercedes. James Elliott a pu découvrir pourquoi.

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Jochen Mass est dans son élément, restant d’un calme olympien même dans une situation inquiétante. Le pilote allemand, qui a triomphé à Montjuïc in 1975 avant de devenir un champion de l’endurance, est en train de faire glisser une Mercedes 60 hp 1903 dans un virage serré de la Corniche. A sa droite, un muret minuscule sépare la voiture d’un précipice au-dessus de la Méditerranée et à sa gauche, perché sur le siège, se trouve un passager agrippé au siège pour éviter d’en être éjecté.

Un sourire réjoui se dessine sur les lèvres de Mass alors qu’il attaque la côte de La Turbie. Il tire sur le levier de frein pour ralentir cette impressionnante machine de 9,5 litres, négligeant le frein de transmission au pied qu’il trouve inefficace. Il se délecte visiblement de cette voiture, de sa motricité et de son couple abondant. « Elle correspond à ce que doit être une voiture, » crie-t-il. « La direction est lourde, mais sinon c’est comme conduire n’importe quel véhicule. »

C’est exactement ce que le groupe Daimler souhaite montrer avec cette rencontre organisée sur la Côte d’Azur, 115 ans après l’apparition officielle du nom Mercedes comme marque à part entière : que ces remarquables 35 hp, 40 hp et 60 hp méritent d’être considérées comme les premières véritables automobiles. Une affirmation qui n’est pas complètement dénuée de fondement quand vous tenez compte de ce qui les a précédées, et quand vous comprenez que ces véhicules ont établi une référence, avec un modèle servant de base à de multiples variations. Selon cette idée brillamment exécutée, différentes carrosseries, moteurs et empattements permettaient d’obtenir aussi bien une machine de course qu’une camionnette utilitaire ou une voitures de luxe. Ainsi, rares sont les modèles de cette époque qui ont contribué à définir l’automobile aussi bien que la Mercedes Simplex.

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